Triona McGrath
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¿Alguna vez pensaron en la importancia de los océanos en nuestra vida cotidiana? Los océanos cubren dos tercios de nuestro planeta. Proporcionan la mitad del oxígeno que respiramos. Ellos moderan nuestro clima. Y proporcionan trabajo, medicinas y comida incluyendo el 20 % de proteína para alimentar a la población mundial. La gente solía pensar que los océanos eran tan enormes que no se verían afectados por la actividad humana.

Bueno, hoy les contaré una realidad grave llamada acidificación del océano que está cambiando nuestros océanos o el gemelo malvado del cambio climático. ¿Sabían que los océanos han absorbido el 25 % de todo el dióxido de carbono que hemos emitido a la atmósfera? Ahora esto es solo otro gran servicio proporcionado por los océanos, ya que el dióxido de carbono es uno de los gases de efecto invernadero que está causando el cambio climático. Pero a medida que seguimos bombeando más y más y más dióxido de carbono en la atmósfera, más se disuelve en los océanos. Y esto es lo que está cambiando nuestra química oceánica. Cuando el dióxido de carbono se disuelve en el agua de mar, sufre una serie de reacciones químicas.

Para su suerte, hoy no tengo tiempo para entrar en los detalles de la química. Pero le diré que cuanto más dióxido de carbono entra en el océano, más disminuye el pH del agua de mar. Y esto significa básicamente que hay un aumento en la acidez del océano. Y todo este proceso se llama acidificación del océano. Y está sucediendo junto con el cambio climático. Los científicos miden la acidificación del océano desde hace más de dos décadas. Esta cifra es una serie de tiempo importante en Hawái. Y en línea superior ven concentraciones de dióxido de carbono cada vez mayores o CO2 gas, en la atmósfera. Y esto es directamente como resultado de las actividades humanas. La línea inferior muestra concentraciones crecientes de dióxido de carbono que se disuelve en la superficie del océano lo que se ve que está aumentando al mismo ritmo como dióxido de carbono en la atmósfera desde que comenzaron las mediciones. La línea en la parte inferior muestra el cambio en su química. A medida que más dióxido de carbono ha entrado en el océano, el pH del agua de mar ha bajado, Lo que significa que ha habido un aumento en la acidez del océano. Ahora en Irlanda, los científicos también monitorean la acidificación del océano, los científicos del Instituto Marino y NUI Galway. Y nosotros también vemos la acidificación al mismo ritmo como estos sitios principales de la serie del tiempo del océano del mundo. Así que está sucediendo justo en nuestra puerta.

Me gustaría darles un ejemplo de cómo recopilamos nuestros datos para vigilar un océano cambiante. Primero recolectamos muchas muestras en invierno. Como imaginarán, en el Atlántico Norte nos enfrentamos a condiciones seriamente tormentosas. Algo que no es para quienes se marean un poco. Pero estamos recogiendo algunos datos muy valiosos. Así que bajamos este instrumento por el costado del barco, y hay sensores que están montados en el fondo que pueden darnos información sobre el agua circundante, como la temperatura o el oxígeno disuelto. Y luego podemos recoger muestras de agua de mar en estas grandes botellas. Comenzamos en la parte inferior que puede estar a más de 4 km de profundidad justo al lado de nuestra plataforma continental, Y tomamos muestras a intervalos regulares hasta la superficie. Guardamos el agua del mar en la cubierta, y entonces podemos analizarlas en el barco o al volver al laboratorio para los diferentes parámetros químicos.

Pero, ¿por qué deberíamos preocuparnos? ¿Cómo nos afectará la acidificación del océano a todos? Bueno, aquí están los hechos preocupantes. Ya hay un aumento de la acidez del océano del 26 % desde la era preindustrial debida directamente a actividades humanas. A menos que podamos empezar a frenar nuestras emisiones de dióxido de carbono, llegaremos a un aumento de la acidez del océano de 170 % a finales de este siglo. Quiero decir que esto afectará a la vida de nuestros hijos. Esta tasa de acidificación es 10 veces más rápida que cualquier otra acidificación en los océanos en más de 55 millones de años. Así que nuestra vida marina nunca ha experimentado una tasa de cambio tan rápido antes. Así que literalmente no podría saber cómo van a hacer frente.

Hubo un evento de acidificación natural hace millones de años, que fue mucho más lento que lo que estamos viendo hoy. Y esto coincidió con una extinción masiva de muchas especies marinas. ¿Nos dirigimos hacia eso? Bien, quizás. Los estudios muestran que algunas especies están bastante bien pero muchas están mostrando una respuesta negativa. Una de las grandes preocupaciones mientras aumenta la acidez del océano es que la concentración de iones carbonato en el agua de mar disminuye. Estos iones son básicamente los bloques de construcción para que muchas especies marinas formen sus conchas, por ejemplo, cangrejos, mejillones u ostras.

Otro ejemplo son los corales. También necesitan estos iones carbonato en agua de mar para hacer su estructura de coral y así construir arrecifes de coral. A medida que aumenta la acidez del océano y disminuye la concentración de iones carbonato, estas especies primero encuentran más difícil hacer sus conchas. E incluso a niveles aún más bajos, pueden comenzar a disolverse.

Esto es un terópodo, se llama mariposa de mar. Y es una importante fuente de alimento en el océano para muchas especies, desde el krill pasando por el salmón hasta las ballenas. La concha del terópodo se colocó en agua de mar a un pH que esperamos para finales de este siglo. Después de solo 45 días en este pH muy realista, puede verse que la cáscara se ha disuelto casi por completo. Así que la acidificación del océano afectará la cadena alimentaria... Y justo en nuestros platos de la cena. Quiero decir, ¿a quién aquí le gusta el marisco? ¿O el salmón? ¿U otras muchas especies de peces cuya fuente de alimento en el océano podría verse afectada?

Estos son corales de agua fría. ¿Y sabía que en realidad tenemos corales de agua fría en aguas irlandesas, justo al lado de nuestra plataforma continental? Y apoyan la biodiversidad rica, incluyendo pesquerías muy importantes. Se calcula que para finales de este siglo, el 70 % de todos los corales de agua fría conocidos en todo el océano estarán rodeados de agua de mar disolviendo su estructura de coral. El último ejemplo que tengo son estos corales tropicales saludables. Se colocaron en agua de mar a un pH que esperamos para el año 2100. Después de seis meses, el coral se ha disuelto casi por completo. Los arrecifes de coral apoyan el 25 % de toda la vida marina en todo el océano. Toda la vida marina.

Así que pueden ver: la acidificación del océano es una amenaza global. Tengo un niño de ocho meses. A menos que comencemos ahora a ralentizar esto, me da miedo pensar cómo serán nuestros océanos cuando él sea adulto. Vamos a ver la acidificación. Ya hemos puesto demasiado dióxido de carbono en la atmósfera. Pero podemos retrasar esto. Podemos prevenir el peor de los casos. La única manera de hacer eso es reduciendo nuestras emisiones de dióxido de carbono. Esto es importante para Uds., y para mí, para la industria, para los gobiernos.

Necesitamos trabajar juntos, frenar el calentamiento global, ralentizar la acidificación del océano y ayudar a mantener un océano saludable y un planeta saludable para nuestra generación y para las generaciones venideras.

(Aplausos)