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Ian Ritchie: El día que dije "no" a Tim Berners-Lee

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Todos sabemos que la World Wide Web ha transformado por completo los medios escritos y audiovisuales, el comercio y las conexiones sociales, pero ¿cuál es su origen? Hablaré de tres personas: Vannevar Bush, Doug Engelbart y Tim Berners-Lee. Así que hablemos de estos tipos.

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Este es Vannevar Bush. Vannevar era el asesor científico en jefe del gobierno de EE.UU. durante la guerra. Y, en 1945, publicó un artículo en una revista llamada Atlantic Monthly. El artículo se titulaba "Como podríamos pensar". Y Vannevar Bush decía que usamos la información de forma fragmentada. No funcionamos con bibliotecas y sistemas de catálogo o cosas similares. El cerebro funciona por asociación. Está pensando en una cosa y salta instantáneamente a la siguiente. Y que la forma en que se estaba estructurando la información era totalmente incapaz de seguir este proceso.

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Entonces propuso una máquina, y la llamó Memex. Memex enlazaría la información, una unidad de información enlazada a otra unidad de información relacionada. Esto era 1945. En aquellos días una computadora era algo que los servicios de inteligencia usaban para descifrar códigos. Y nadie sabía nada de su existencia. Luego fue "antes" de que se inventara la computadora. Él propuso esta máquina llamada Memex. Tenía una plataforma donde se enlazaba información con información. y entonces se podía recuperar a voluntad.

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Avancemos un poco, uno de los tipos que leyó este artículo fue Doug Engelbart, un oficial de las Fuerzas Aéreas de EE.UU. que estuvo leyéndolo en una biblioteca que tenían el lejano oriente. Fue este artículo tal inspiración para él, que fue como su guía para el resto de su vida. A mediados de los 60, pudo hacerlo realidad cuando trabajaba en el Stanford Research Lab en California. Construyó un sistema. El sistema estaba diseñado para aumentar la inteligencia humana. Y como premonición del mundo de hoy, de computación en la nube y software como servicio, su sistema se llamó NLS de "oN-Line System" (Sistema eN-Línea).

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Y este es Doug Engelbart realizando una presentación en la Fall Joint Computer Conference en 1968. Esto es lo que mostró... Se sentó en un escenario como éste y mostró este sistema. Llevaba un micrófono, como yo. Comienza a trabajar con el sistema. Como pueden ver, está trabajando con documentos y gráficos... Y todo lo dirige con esta plataforma con un teclado de cinco dedos y el primer ratón de la historia, que diseñó especialmente para construir este sistema. Luego éste es el origen del ratón.

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Este era Doug Engelbart. El problema con el sistema de Doug Engelbart era que las computadoras por aquél entonces costaban varios millones de libras. Y tratándose de una computadora personal, unos pocos millones de libras era el precio de un "jet personal"; verdaderamente no muy práctico.

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Pero pasemos a los 80 cuando llegó la computadora personal, en aquél entonces las computadoras personales podían ejecutar este tipo de sistema. Y mi compañía, OWL, construyó un sistema llamado Guide para el Apple Macintosh. y comercializamos el primer sistema de hipertexto del mundo. Y esto empezó a ganar velocidad. Apple introdujo una cosa llamada HyperCard, e hicieron bastante ruido al respecto. Tuvieron un suplemento de 12 páginas en el Wall Street Journal en el lanzamiento. Las revistas empezaron a hablar de él. Byte magazine y Communications at the ACM lanzaron números especiales acerca del hipertexto. Nosotros desarrollamos una versión para PC de este producto, también una versión para Macintosh. La versión para PC llegó a madurar bastante.

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Estos son ejemplos de este sistema en acción a final de los años 80. Uno podía enviar documentos, dejar a la computadora trabajando por la noche. Desarrollamos un sistema tal que tenía un lenguaje de marcado ("markup") basado en html. Nosotros lo llamábamos hml: hypertext markup language Y este sistema era capaz de gestionar conjuntos muy, muy grandes de documentos distribuidos en redes de computadoras.

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Llevé mi sistema a una feria comercial en Versalles, cerca de París, a finales de noviembre de 1990. Y se me acercó un agradable joven llamado Tim Berners-Lee que me dijo, "¿Eres Ian Ritchie?" y dije "Sí". Me dijo: "Necesito hablar contigo". Y me contó su propuesta de un sistema llamado la Word Wide Web. Pensé, bien, un nombre pretencioso, especialmente al estar solamente funcionando en la computadora de su oficina. Pero él estaba completamente convencido de que su World Wide Web conquistaría algún día el mundo entero. Intentó persuadirme para que creara un navegador para ella, porque su sistema no tenía gráficos o fuentes o algo así; sólo era texto plano. Y pensé, bien, ya sabes, es interesante... ...pero es un tipo del CERN, no va a conseguirlo. Y no lo hicimos.

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Durante el siguiente par de años, la comunidad del hipertexto tampoco le prestó atención. En 1992, su artículo para la Hypertext Conference fue rechazado. En 1993, había una mesa en la conferencia de Seattle, con un tipo llamado Marc Andreessen mostrando su pequeño navegador para la World Wide Web. Y lo ví, y pensé, sí, aquí está. Y justo al año siguiente, en 1994, tuvimos una conferencia aquí en Edimburgo, y nadie se opuso a tener a Tim Berners-Lee como orador principal.

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Esto me sitúa al nivel de unos compañeros muy ilustres. Hubo un tipo llamado Dick Rowe que estando en Decca Records dijo no a los Beatles. Hubo un tipo llamado Gary Kildall que salió a volar con su avión cuando IBM le visitó buscando un sistema operativo para el IBM PC, y, como no estaba, regresaron y fueron a ver a Bill Gates. Y las 12 editoriales que dijeron que no al Harry Potter de J.K. Rowling.

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Por otro lado, está Marc Andreessen quien programó el primer navegador para la WWW del mundo. Y que, según la revista Fortune, tiene una fortuna de 700 millones de dólares. Pero...¿es feliz?

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(Risas)

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(Aplausos)

Imagina que estás en el final de los 90, y que acabas de conocer a un joven agradable que se llama Tim Berners-Lee, que comienza a contarte cosas sobre su propuesta de un sistema llamado la World Wide Web. Ian Ritchie ha pasado por esto... y no se lo creyó. Esta es una historia corta sobre información, conexiones y aprendizaje de los errores.

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Ian Ritchie · Software entrepreneur

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