Emma Bryce
2,507,824 views • 5:08

Un țânțar aterizează pe brațul tău, își injectează chimicalele în pielea ta, și începe să se hrănească. Nici măcar nu ai ști că a fost acolo dacă nu ar apărea umflătura roșie, împreună cu o mâncărime ce indică asta. E o neplăcere, însă acea umflătură este un semnal important că ești protejat de către sistemul tău imunitar, cea mai importantă formă de protecție împotriva infecțiilor și bolilor.

Acest sistem este o rețea vastă de celule, țesuturi și organe ce coordonează mecanismele de apărare împotriva amenințărilor la sănătatea ta. Fără el, ai fi expus la miliarde de bacterii, virusuri și toxine, ce ar face ca ceva minor precum o tăietură de hârtie sau o răceală să fie fatale.

Sistemul imunitar se bazează pe milioane de globule albe defensive, știute și sub numele de leucocite, care își au originea în măduva osoasă. Aceste celule migrează în sânge și în sistemul limfatic, o rețea de vase care ajută corpul să se curețe de toxine și deșeuri. Corpurile noastre sunt pline de leucocite: între 4.000 și 11.000 în fiecare microlitru de sânge.

În timp ce se mișcă, leucocitele lucrează precum personalul de securitate, verificând constant sângele, țesuturile și organele de semne suspicioase. Acest sistem se bazează în principal pe semne numite antigeni. Aceste urme moleculare de pe suprafața patogenilor și a altor substanțe străine trădează prezența invadatorilor. De îndată ce leucocitele le detectează durează doar câteva minute până când sistemul imunitar răspunde.

Amenințările corpului nostru variază enorm, așa că reacția imună trebuie să fie la fel de adaptabilă. Asta înseamnă să se bazeze pe diferite tipuri de leucocite ca să se ocupe de pericole în moduri diferite.

În ciuda acestei diversități, clasificăm leucocitele în două grupuri celulare principale, care coordonează un atac din două părți. Mai întâi, fagocitele declanșează reacția imună trimițând macrofage și celule dendritice în sânge. În timp ce circulă, distrug orice celulă străină pe care o întâlnesc, pur și simplu consumându-le. Asta permite fagocitelor să identifice antigenul de pe invadatorii pe care tocmai i-au ingerat și să transmită informația celui de-al doilea grup major de celule care orchestrează apărarea, limfocitele.

Un grup de limfocite numit celulele T caută celule infectate și le distruge rapid. Între timp, limfocitele B și limfocitele T helper folosesc informația culeasă de la antigenii unici ca să înceapă să producă proteine speciale numite anticorpi. Asta este cireașa de pe tort: Fiecare antigen are un anticorp pereche unic care se poate atașa de el ca un lacăt și o cheie, și poate distruge celulele invadatoare. Celulele B pot produce milioane din acestea, care apoi umblă prin corp și atacă invadatorii până când ce e mai rău din pericol e neutralizat.

În timp ce au loc toate acestea, simptome familiare, precum temperatura ridicată și umflăturile, sunt de fapt procese construite să ajute reacția imună. Un corp mai cald îngreunează reproducerea și răspândirea bacteriilor pentru că sunt sensibile la temperatură. Și când celulele sunt deteriorate, eliberează substanțe chimice care fac ca fluidul să se scurgă în țesuturile din jur cauzând umflături. Asta de asemenea atrage fagocite, care consumă invadatorii și celulele deteriorate.

De obicei, o reacție imună eradichează un pericol în câteva zile. Nu va împiedica mereu îmbolnăvirea dar nu ăsta e scopul său. Treaba ei de fapt e să oprească primejdia să ajungă la niveluri periculoase în corpul tău. Iar prin supraveghere constantă de-a lungul timpului, sistemul imunitar asigură un alt beneficiu: ne ajută să dezvoltăm imunitate pe termen lung. Când celulele B și T identifică antigeni, pot folosi această informație ca să recunoască invadatorii în viitor. Astfel, când o amenințare reapare, celulele lansează rapid anticorpii corecți ca să se ocupe de ea înainte să mai afecteze alte celule. Așa poți dezvolta imunitate față de anumite boli, precum varicela.

Nu funcționează mereu așa de bine. Unii oameni au boli autoimune, care păcălesc sistemul imunitar să atace celulele perfect sănătoase ale corpului. Nimeni nu știe exact ce anume le cauzează, dar aceste boli sabotează sistemul imunitar în grade diferite, și stau la baza unor probleme precum artrita, diabetul de tip I, și scleroză multiplă.

Pentru cei mai mulți oameni, oricum, un sistem imunitar sănătos va reuși să lupte împotriva a circa 300 de răceli și nenumărate alte infecții potențiale în cursul unei vieți. Fără el, aceste amenințări ar deveni ceva mult mai periculos. Așa că data viitoare când răcești sau te scarpini de la o mușcătură de țânțar, gândește-te la sistemul imunitar. Îi datorăm viețile noastre.