Aomawa Shields
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Estoy en busca de otro planeta en el universo en donde la vida exista. No puedo ver este planeta a simple vista ni con los telescopios más potentes que actualmente poseemos. Pero sé que está ahí. Y entender las contradicciones que se dan en la naturaleza nos ayudará a encontrarlo.

En nuestro planeta, donde hay agua, hay vida. Así que buscamos planetas que orbiten a la distancia justa de sus estrellas. A esta distancia, mostrada en azul en este diagrama para estrellas de diferentes temperaturas, los planetas pueden ser tan cálidos para que el agua fluya en su superficie, como lagos y océanos donde podría haber vida. Algunos astrónomos centran su tiempo y energía en la búsqueda de planetas a esas distancias de sus estrellas. Lo que yo hago comienza donde termina su trabajo. Yo modelo los posibles climas de los exoplanetas. Y es importante por esto: hay muchos factores, además de la distancia de su estrella que determinan si un planeta puede sustentar la vida.

Por ejemplo, Venus. Es el nombre de la diosa romana del amor y la belleza, debido a su apariencia benigna, etérea en el cielo. Pero las mediciones de los satélites revelaron algo diferente. La temperatura de la superficie es de cerca de 900 °F, 500 °C. Eso es tan caliente como para derretir el plomo. Su atmósfera gruesa, no su distancia del Sol, es la razón. Provoca un gran efecto invernadero, atrapa el calor del Sol y es abrasador para la superficie del planeta. La realidad contradice totalmente las percepciones iniciales de este planeta. Con estas lecciones de nuestro propio sistema solar, hemos aprendido que la atmósfera de un planeta es crucial para su clima y es posible que albergue vida.

No sabemos cómo son las atmósferas de estos planetas porque los planetas son muy pequeños y tenues en comparación con sus estrellas y están muy lejos de nosotros. Por ej., un planeta cercano que podría tener agua superficial se llama Gliese 667 Cc, un nombre glamoroso, bueno para número de teléfono, está a 23 años luz de distancia. Son más de 160 billones de kilómetros. Tratar de medir la composición de la atmósfera de un exoplaneta que pasa frente a su estrella madre es difícil. Es como tratar de ver una mosca de la fruta que pasa por delante de los faros de un coche. Bien, ahora imaginen ese coche a 160 billones de km de distancia y que quieren saber el color exacto de esa mosca.

Así que uso modelos informáticos para calcular el tipo de atmósfera que un planeta necesitaría para tener un clima adecuado para el agua y la vida.

Aquí está el concepto de un artista del planeta Kepler-62f, con la Tierra como referencia. Está a 1200 años luz de distancia, y solo es 40 % más grande que la Tierra. Nuestro trabajo financiado por la NSF encontró que podría ser lo suficientemente caliente para aguas abiertas para muchos tipos de ambientes y orientaciones de su órbita. Me gustaría que los futuros telescopios dieran seguimiento a este planeta para buscar señales de vida.

El hielo en la superficie de un planeta también es importante para el clima. El hielo absorbe por más tiempo las longitudes de onda más rojas de la luz y refleja la luz más corta, más azul. Por eso el témpano en esta foto se ve tan azul. La luz roja del Sol se absorbe a su paso por el hielo. Solo la luz azul llega hasta el fondo. Entonces se refleja de nuevo a nuestros ojos y vemos el hielo azul. Mis modelos muestran que los planetas que orbitan estrellas más frías podrían ser más calientes que los que orbitan estrellas más calientes. Hay otra contradicción, el hielo absorbe la longitud de onda más larga de las estrellas más frías y esa luz, esa energía, calienta el hielo.

Usar modelos climáticos para explorar cómo estas contradicciones pueden afectar al clima del planeta es vital para la búsqueda de vida en otros lugares.

Y no es de extrañar que esa sea mi especialidad. Soy una astrónoma negra de EE.UU. y una actriz con formación clásica que le encanta usar maquillaje y leer revistas de moda, estoy en una posición única para apreciar las contradicciones en la naturaleza

(Risas)

(Aplausos)

...y cómo pueden informarnos sobre el siguiente planeta donde la vida exista.

Mi organización, "Rising Stargirls", enseña astronomía a niñas negras de secundaria, usando el teatro, la escritura y las artes visuales. Esa es otra contradicción, la ciencia y el arte a menudo no están juntos pero unirlos puede ayudar a estas niñas a aprender, y quizás algún día a sumarse a las filas de los astrónomos que están llenos de contradicciones, y a usar su formación para descubrir, de una vez por todas, que verdaderamente no estamos solos en el universo.

Gracias.

(Aplausos)